Fiction

The Call of Innocence

by Sobia Ali 

Grandma  noticed  the  wind  instantly. God  save  us, she  cried. It  is  the  same  wind  that  blew  on  my  mother’s aunt’s  wedding. She  gathered  her  puffed  up  clothes  around  her, and  ran  inside. The  wind  was  gyrating  at  a  swift  speed, trying  to  get  in  at  the  house. Trees  swayed  in  a  frenzy. Bushes  in  bloom  flared  up  excitedly. The  wind  got  everywhere,  in  our  hair  and  all. It  howled  queerly  in  our  ears. Then  we  saw  Salima, the  maid  shutting  doors  and  windows, and  scared  lest  we  should  get  shut  out  of  the  house  and  caught  up  in  the  wind, we  too  ran  inside. Grandma  was  with  the  bride. Our  mothers  stood  around  hiding  their  laughter  with  scarves. The  old  woman  is  crazy, they  gossiped. Somebody  needs  to  put  some  sense  into  her. Men  were  all  out  on  the  ground  preparing  for  the  wedding  procession. The  guests  had  started  to  arrive. The  house  was  shuddering  and  juddering  with  the  wind  coming  vigorously  through  chinks, holes, cracks, down  the  smokestack, and  under  the  doors. But  it  really  is  a  strange  wind, we  muttered. One  woman  had  fainted, so  many  people  packed  in  the  small  close  place. It  was  all  good  confusion. Colour  and  light  looked  dimmer  after  the  lawn  streamed  with  the  sunlight. They  were  beating  hard  on  the  door. A  shuffled  cry  escaped  out  the  bride’s room, and  then  grandma  was  filling  the  gap  with  rags, her  finger  knots  slipping  in  and  out  the  threshold  like  lizards’ tongue  and  then  vanishing  altogether. Please  hurry, we  had  to  dress  her, two  saloon  girls  stood  taking  hair  out  of  their  eyes. Everyone’s  hair  seemed  to  have  got  in  a  tangle  with  everyone  else’s. There  was  a  lack  of  concern. The  wind  caused  a  sort  of  mad  hilarity. Suddenly  men  were  out  knocking  on  the  gate. The  wedding  tent  has  flown  away, they  said. Have  the  bride  ready, they  said. The  bride’s  mother  ran  away  with  the  groom’s  father, quipped  a  bird-like  creature. No  one  laughed. Nothing  as  pathetic  as  a  misfired  joke.  If  only  grandma  would  open  the  door. This  reminds  us  the   gate  had  been  left   open  when  the  family  men  came  and  the  wind  was  coming  now  freely  in  gusts, rushes, blasts  and  everything  that  a  wind  could  come  in. No  one  listens  to  me, wailed  the  one  hundred  year  old  man  with  the  white  fleecy  beard  down  to  his  knees. Someone  had  placed  a  chair  under  him. This  is  a  peculiar  wind  indeed, causing  ancient  things  to  come  out  of  the  earth, the  birdy  creature  cracked  again  and  this  time  there  were  loud  guffaws. The  moral  is  things  do  balance  out, given  time.  Curtains  blew  themselves  out  of  the  hinges. It  was  no  longer  morning. A  delicious  aroma  was  hovering  over  us.  The  old  man  stopped  cursing  and  sat  up, sniffing, and  all  quivering. The  wedding  banquet! People  rushed  out  and  out. The  wind  blew  them  hither  and  thither, and  everywhere. And  then  dishes  started  appearing  out  of  nowhere, floating  up  on  the  air. Piled  up  with  nihari  gosht, shahi  tukda, kadai  paneer, pulov, haleem, biryani,  korma, kabab, gulab  jamun, jarda, halva. The  food, the  food, the  yummy, scrummy  real  food. For  an  hour  or  two, there  was  only  champing, smacking, slurping, stuffing, guzzling,  gobbling. The old  man’s  nose  turned  red  and  runny. We  had  adapted  ourselves  somewhat  to  navigate  through  the  wind. The  wind! It  was  changing  shades  of  blue, and  keeping  patient  like— well  never  mind. Too  late  for  similes, anyway. They  are  coming  to  take  the  bride, the  old  man  said  reasonably. Get  that  old  hag  to  open  the  door. Open  the  door. How  could   the  appetizing, mouth-watering  whiffs  of   sumptuous  Mughlai  dishes  not  bring  grandma  to  open  the  door  an  inch, we  wondered. What  to  do  now? They  wrung  their  hands. Yes, yes, yes. Crash  the  door. The  saloon   girls  were  bursting  with  all  the  food  they  had  put  inside. The  old  man  dozed. Such  a  waste, look  here  this  pure, good  teak, —and  in  perfect  condition  too, the  carpenter  pointed  this  or  that  to  the  women, sighing. He  hammered  down  the  door. And  all  the  while  the  wind  waited, going  round  and  round  and  round. The  groom’s  turban  had  flown  off  and  he  was  chasing  it  across  the  field. Only  if  the  wretched  wind  would  stop. The  guests  were  departing. Women  could  find  their  burqas  nowhere  and  in  no  time  the  landscape  was  dotted  with  colourful  dupattas  flying  like  flags. Men  ran   after  them,  yelling. No  sooner  did  the  carpenter  make  a  big  hole  in  the  door, and  everyone  wanted  to  have  a  peep, grandma  stuffed  a  blanket  in  it. Such  a  pity, the  carpenter  shook  his  head  mournfully. The  door  was  breaking. The  crowd  craned  forth  its  neck. The  earth  shook  and  the  wind  forced  the  door  open. It  fell  hard, almost  splitting  our  ears. The  wind  surged  ahead, toppling  chairs  that  had  been  stacked  against  the  door. There  was  a  great  commotion. At  last  grandma  emerged, beating  her  chest. The  wind  has  got  her, she  sobbed, collapsing  on  the  old  man’s  lap. Then  she  became  calm  like …..  umm   grief? Death? And  said  resignedly, the  wind  has  got  her, it  is  the  same  that  blew  on  my  mother’s  aunt’s wedding. And  then  the  bride  glided  out  of  the  room, treading  on   air. She  went  through  the  gate  into  the  vast  grounds. She  wore  ribbons  in  her  hair, and  buckled  shoes. Let’s  play  peek-a-boo, she  called  cheerfully  to  the  groom. He  was  the   fast  disappearing  dot  on  a  sunset  horizon.

About the Author: 

Sobia Ali has an MA in English Literature. Her work has appeared in Atticus Review, The Indian Quarterly, The Bosphorus Review of Books, Gone Lawn, The Punch Magazine, Queen Mob’s Teahouse, trampset, Lunate, Kitaab, The Cabinet of Heed, ActiveMuse, Ombak Magazine, Literary Yard, The Short Humour Site, and is forthcoming in Another Chicago Magazine, Sahitya Akademi’s Indian Literature, Close To The Bone, Squawl Back, and elsewhere. She is currently at work on her novel. 

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *

*